De Tijdmachine, episode XXVII: de teloorgang van een publiekslieveling

De Tijdmachine, episode XXVII: de teloorgang van een publiekslieveling

De Formule 1-wereld, en met haar de complete wereld, ligt plat vanwege het COVID-19-virus. Zodoende is er vrij weinig te melden over de actuele stand van zaken in de koningsklasse van de autosport. MotorsportZ blikt daarom elke dag terug op een gebeurtenis uit het rijke verleden van de Formule 1. Met vandaag in episode XXVII: het geliefde team van Simtek, dat op een trieste manier afscheid moest nemen van de koningsklasse.

De roots van het Simtek-team liggen in het slot van de jaren ’80 van de vorige eeuw. Nick Wirth, ingenieur, zet samen met latere FIA-president Max Mosley een bedrijfje op om allerlei autosportvoorzieningen te leveren. Denk aan innovatieve ontwerpen, ontwikkeling van bestaande modellen en onderzoek. Simtek krijgt in rap tempo meerdere cliënten – onder hen ook het Franse Formule 1-team van Ligier.

Het is eigenlijk de bedoeling dat Wirth namens Simtek een Formule 1-bolide bouwt voor BMW. De Duitse autofabrikant heeft verregaande plannen om een fabrieksteam in de koningsklasse op te tuigen. De Beierse wagenbouwer verkiest de DTM echter boven de Formule 1 en dus gaat het hele feest niet door, ondanks dat de wagen klaar staat om gebruikt te worden. Wirth verpatst zijn model aan Andrea Sassetti, een louche zakenman uit Italië die voet aan wal wil zetten middels de naam van zijn eigen kledingbedrijf Andrea Moda – het wordt een gigantische flop.

Alvorens Wirth het heft in eigen handen neemt, wordt hij door het Spaanse Bravo-team gevraagd wagens te ontwerpen. Bravo verschijnt nooit aan de start van een Grand Prix – de renstal gaat ten onder met het overlijden van de initiatiefnemer. Na die drie tegenvallers schrijft Wirth zich, onder de naam van zijn eigen bedrijf Simtek, zelf maar in voor het Formule 1-seizoen van 1994. Drievoudig wereldkampioen Jack Brabham zorgt voor een financiële impuls door een aandeel aan te schaffen – als tegenprestatie moet diens zoon David de eerste wagen van Wirth besturen.

Voor de tweede wagen zoekt Wirth naar extra centen, want de Formule 1 is allesbehalve een goedkope sport. Andrea de Cesaris, die Marlboro achter zich heeft staan, wordt gepolst. De Italiaan komt er echter niet uit met Wirth en consorten. Ook het Braziliaanse talent Gil de Ferran heeft genoeg knaken in de portemonnee, maar ook het grote talent uit Zuid-Amerika loopt een impasse tegemoet. In zijn zoektocht naar een tweede rijder vindt Wirth uiteindelijk de rijke Fransman Jean-Marc Gounon, die in het voorgaande seizoen al twee Grands Prix voor Minardi heeft mogen rijden.

Aangezien Gounon al een overeenkomst heeft gesloten met een team dat uitkomt in het Franse Supertouring-kampioenschap en verscheidene evenementen samenvallen met de F1, wordt besloten een extra rijder in te schakelen. Gounon kan het Europese programma zonder al te veel reismoeilijkheden afwerken, maar moet de start van het seizoen laten schieten. Daardoor komt Roland Ratzenberger, een 33-jarige Oostenrijker, in beeld.

Ratzenberger ondertekent een contract waarin staat dat hij de eerste vijf Grands Prix van het seizoen 1994 zal rijden. Zo ver komt het echter, om tragische redenen, niet. Ratzenberger kwalificeert zich niet voor de eerste race, rijdt de tweede keurig uit, maar verongelukt in de kwalificatie voor de Grand Prix van San Marino – precies een dag voor de legendarische Ayrton Senna het leven laat. Een ongekend drama voor het jonge team, dat op veel sympathie van de liefhebbers kan rekenen. De paarse S941 is een lust voor het oog en spring-in-het-veld Wirth (28 jaar oud) een vrolijke toevoeging aan de serieuze F1-paddock.

Ondanks de tragedie wordt er doorgereden. Brabham rijdt een dag na het overlijden van zijn teammaat de Sanmarinese GP uit, nadat Simtek uit respect voor de gestorvene besluit met één wagen in Monaco te rijden is de Italiaan Andrea Montermini de aangewezen persoon om de tijd te overbruggen alvorens Gounon beschikbaar is. Montermini komt echter niet eens aan zijn GP-debuut toe: de Italiaan maakt een misselijkmakende klapper mee op het circuit van Barcelona, al trainende voor wat zijn eerste Formule 1-start moet worden. Montermini breekt zijn benen en wederom rijdt enkel Brabham namens Simtek in het rond.

De tekst gaat onder de foto verder

[Jean-Marc Gounon | Simtek 1994]

Vanaf Frankrijk wordt de Australiër eindelijk weer vergezeld in de garage, als Gounon zijn dubbelbaan kan combineren. In zijn thuis-GP zorgt Gounon direct voor het beste resultaat dat Simtek dat jaar scoort: hij rijdt als negende over de eindstreep. De resultaten zijn zo-zo: het team zet stappen, maar komt niet veel verder dan een verdwaalde finishplaats in de top tien. Toch ziet de paddock dat de S941 in basis geen verkeerde wagen is – Brabham en vooral Gounon (die later in het seizoen wegens toerwagenverlichtingen wederom wordt afgelost door betalende rijders) zijn echter niet gemaakt om wereldwonderen te verrichten. Bovendien is het oude V8-je dat van Ford wordt gehuurd geen raketmotor.

Het debuutseizoen is niet om over naar huis te gillen, maar Wirth heeft geloof in het vervolg. Geholpen door Benetton, dat in ruil voor versnellingsbakken haar testrijder Jos Verstappen onderdak wil bieden bij Simtek, moet de renstal een stap voorwaarts zetten. De financiële middelen worden onder meer verzorgd door de Japanner Hideki Noda. Wederom kiest Wirth voor parttimers in zijn tweede wagen: Domenico Schiattarella, die eind-’94 al even mocht invallen voor Gounon, rijdt tegen een som geld de eerste vijf Grands Prix. Daarna zal Noda het stuurtje overnemen.

Laat de S951 nou net een wagen met ontzettend veel potentie zijn. Verstappen laat in Argentinië, waar hij na zich na een superstart kan meten met de subtop, zien dat Simtek duidelijk is gegroeid. Dat zelfs Schiattarella, geen hoogvlieger, niet achteraan rijdt, zegt voldoende. Een kapotte versnellingsbak plant het team in Buenos Aires weer op aarde, nadat Verstappen een heldenrit aflevert en zelfs kortstondig op een puntenpositie bivakkeert.

De tekst gaat onder de foto verder

 

Dat wat een veelbelovend seizoen kan worden, eindigt echter in mineur. Wirth laat zich in zijn naïviteit flessen – één van Simteks sponsoren komt niet met het beloofde bedrag over de brug en de andere financiers zijn niet van plan om het gat in de begroting te dichten. Wirth rekent zich lang rijk, maar is in werkelijkheid straatarm. Als Noda’s sponsoren vervolgens moeite hebben om überhaupt overeind te blijven na de gigantische schade die in het voorjaar is aangericht door de zware aardbeving die Kobe teistert, kan Wirth het wel vergeten. Simtek kiest voor vrijwillige liquidatie, het ontwerpbedrijf waarmee het ooit allemaal begon gaat failliet.

Verstappen keert terug bij Benetton, waarvoor hij een aantal tests mag afwerken en zelfs het tweede zitje lijkt te claimen, tot Johnny Herbert pardoes de GP van Groot-Brittannië wint en teambaas Flavio Briatore hem moreel gezien niet kán dumpen. Noda, Schiattarella, Brabham, Gounon en de niet genoemde Taki Inoue (reed precies één race voor Simtek) keren nooit meer terug in de Formule 1 – ook al probeert Inoue het in 1996 nog bij Minardi, iets wat omwille van financiële redenen niet doorgaat.

Nick Wirth raakt in 2009 betrokken bij een nieuw Formule 1-project, uiteindelijk genaamd Virgin Racing. Wirth heeft inmiddels een naar zichzelf vernoemd ontwerpbedrijf en als klant van Virgin worden er twee Formule 1-wagens gebouwd, voor 2010 en voor 2011. De volledig zonder windtunnel ontworpen modellen komen echter niet bijster ver.




0 reacties
Om te reageren heb je een MSZ-account nodig. Heb je nog geen account? Meld je dan aan.
Wilt u hier adverteren? Laat u informeren over de mogelijkheden. U krijgt vandaag nog antwoord.
Vraag informatie aan
Volgende F1 Grand Prix
Oostenrijk
vrijdag 03 juli 2020
11:00 - 12:30Eerste vrije training
15:00 - 16:30Tweede vrije training
zaterdag 04 juli 2020
12:00 - 13:00Derde vrije training
15:00 - 16:00Kwalificatie
zondag 05 juli 2020
15:10 - 17:10Race
Meer GP Oostenrijk
MotorsportZ brengt dagelijks het laatste Formule 1 en Max Verstappen nieuws. Iedere dag kun je op deze website het laatste F1-nieuws over Max Verstappen lezen.

Wordt Max Verstappen in 2020 wereldkampioen of wordt het toch weer Lewis Hamilton, of misschien toch een ander? Volg hier het laatste Formule 1 en Max Verstappen nieuws.
In 2020 gaat Rinus VeeKay voor het team van Ed Carpenter Racing debuteren in de IndyCar Series. Er wordt veel van de jonge Hoofddorper verwacht.

Wil je op het nieuws van MotorsportZ reageren? Maak dan een MSZ-account aan.